“Fruitvale Station”: Oscar Grant’s life and death subject of docudrama

FRUITVALE
Fotograma de la película Fruitvale Station. Film still from “Fruitvale Station.” Photo courtesy The Weinstein Company

Gabriela Arvizu

For years, the general public knew Oscar Grant as the young African American man who appeared in a cell phone video in which he was shot at point blank range by a transit officer standing over him while laying handcuffed and face down on the ground.

“Fruitvale Station” takes the public beyond Grant’s controversial death on New Year’s Day 2009. The independent drama reenacts the last 24 hours leading up to the death of the 22-year-old Oakland resident, capturing his turbulent past, yet placing a deeper focus on his hopes and aspirations as a father, boyfriend and son.

Written and directed by 27-year-old Bay Area native, Ryan Coogler, the film won the Grand Jury Prize for dramatic feature and the Audience Award for U.S. dramatic film at this year’s Sundance Film Festival.

The opening cell phone footage of Grant’s death sets the tone of the entire film, to then abruptly rewind in time to a day earlier. Grant and his girlfriend Sophina (Melonie Diaz) are in bed as he reassures her of his love and loyalty despite previously cheating on her. After a day of self-reflection and time with family, Grant and Sophina take BART to San Francisco with friends to bring in the New Year.

Brief written summaries of the fatal shooting and the trial outcome are displayed at the beginning and at the end of film, so that viewers with no familiarity of Grant’s story leave understanding the events that transpired and their outcomes.

Lead actor Michael B. Jordan, known for his role in “The Wire,” ‘’Friday Night Lights” and “Chronicle,” demonstrates his versatility as an actor by taking on Grant’s complex character; a charismatic, empathetic individual—lacking direction and at times ill-tempered.

Academy Award winning actress Octavia Spencer plays Grant’s mother, delivering a heartfelt performance and effectively transmitting a mother’s love and heartbreak.

The sequence of events throughout Grant’s day is carefully laid out to bring humanity to his character, avoiding to overly victimize him as an unemployed, low-income, African American male. It just tells Grant’s story, leaving it up to the audience to reflect on the underlying issues of race and class.

First time director Coogler overly emphasizes Grant’s empathetic characteristics. In a dramatic scene Grant picks up a dog that has been hit by a car; he attempts to calm the dog as it dies in his arms. It may be interpreted as foreshadowing the tragic events to come, but it proves unnecessary, since the audience’s empathy for Grant’s character was already established early on.

The movie is filmed as if someone followed Grant with a handheld camera, which proved to be a good approach to avoid over-glamorizing the film and to fulfil its look as a docudrama.

It conveys the feeling of injustice that remains present in the Bay Area since the fatal shooting. Bay Area residents can expect to see the familiar streets of Oakland, Hayward and San Francisco, including areas around the Fruitvale Station.

As a true Bay Area native, Coogler successfully enhances the urban feel by incorporating popular songs by Bay Area rappers Mistah F.A.B., The Jacka and Cellski, while featuring Mac Dre’s “Feelin’ Myself,” an unofficial Bay Area anthem.

“Fruitvale Station” will take viewers on an emotional rollercoaster up until its inevitable tragic ending. Coincidentally, the film was released this past weekend as the nation faces parallel issues related to the Zimmerman case, also involving the fatal shooting of a young African American male, Trayvon Martin.

“Fruitvale Station” is now playing in San Francisco at AMC Metreon Theater, 101 4th St.

“Fruitvale Station”: vida y muerte de Oscar Grant objeto de docudrama

Por años, el público conocía a Oscar Grant como el joven afroamericano que aparecía en el video de un teléfono celular, en el cual era baleado a quemarropa por un oficial mientras que él estaba tirado en el suelo boca abajo y esposado.

Fruitvale Station lleva al público más allá de la controvertida muerte ocurrida el Año Nuevo de 2009. El dramático film independiente recrea las 24 horas previas a la muerte de un residente de la bahía de 22 años, capturando su turbulento pasado, pero marcando un enfoque más profundo en sus esperanzas y aspiraciones como padre, novio e hijo.

Escrita y dirigida por el nativo del Área de la Bahía, Ryan Coogler de 27 años, la película ganó el premio Grand Jury por presentación dramática y el premio Audience Award para filmes estadounidenses de este año en el Festival de Cine Sundance.

Las primeras imágenes, de la grabación del teléfono celular, marcan el tono, para después abruptamente regresar el tiempo a un día anterior. Grant y su novia Sophina (Melonie Diaz) están en cama cuando él le asegura su amor y lealtad a pesar de haberle sido infiel anteriormente. Después de un día de introspección y tiempo con la familia, Grant y Sophina toman el BART hacia San Francisco para celebrar con amigos el Año Nuevo.

Se muestran breves reseñas de la fatal balacera y del resultado del juicio al principio y al final de la película, para que el público que no esté familiarizado con la historia vaya entendiendo los acontecimientos y su resultado.

El actor principal, Michel B. Jordan, conocido por su papel en las películas The Wire, Friday Night Lights y Chronicle, demuestra su versatilidad como actor al tomar el complejo personaje de Grant; un individuo carismático, empático, falto de dirección y algunas veces malhumorado.

La actriz ganadora del Óscar, Octavia Spencer, hace el papel de la mamá de Grant, entregando una sincera actuación y transmitiendo efectivamente el amor y dolor de una madre.

La secuencia de eventos durante el día de Grant es trazada detalladamente para darle humanidad al personaje, evitando victimizarlo como un joven afroamericano desempleado y de bajos recursos. Sólo muestra la historia de Grant, dejándole al público la reflexión de los problemas de raza y clases sociales.

El director novel Coogler enfatiza las características empáticas de Grant. En una escena dramática, Grant recoge a un perro que ha sido golpeado por un carro, tratando de calmarlo mientras muere en sus brazos. Pudiera ser interpretado como un presagio de los trágicos eventos que van a suceder, pero prueba ser innecesario, ya que la empatía de la audiencia por el personaje de Grant ya estaba establecida.

La película fue filmada como si alguien hubiera seguido a Grant con una cámara portátil, lo cual resultó una buena técnica para evitar el embellecer demasiado y cumplir el cometido de docudrama.

Transmite el sentimiento de injusticia que continúa presente en el Área de la Bahía desde la fatal balacera. Residentes de la Bahía, prepárense para ver las familiares calles de Oakland, Hayward y San Francisco, incluyendo el área cercana a la Estación Fruitvale.

Como un verdadero residente de la Bahía, Coogler realza exitosamente la zona urbana, incorporando canciones populares de los raperos locales Mistah F.A.B., The Jacka y Cellski, y presenta la canción “Feelin’ Myself” por Mac Dre, un himno no oficial del Área de la Bahía.

Fruitvale Station llevará a la audiencia por una montaña rusa de emociones culminando en su inevitable trágico final. Coincidentemente, la película fue estrenada el pasado fin de semana mientras que la nación enfrenta problemas paralelos en relación con el caso Zimmerman, que también guarda relación con la fatal muerte del joven afroamericano, Trayvon Martin.

Fruitvale Station se presenta en el Teatro AMC Metreon, en las calles Cuarta y Misión, en San Francisco.

—Traducción Carmen Ruiz

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